Hong Kong – Appuyé contre la seule fenêtre crasseuse et couverte de crasse de son petit appartement du quartier ouvrier de Sham Shui Po à Hong Kong, Rana*, 41 ans, a un air de désespoir.

L’un de ses pieds, visiblement enflé, est incliné contre le mur de peinture écaillée et blanc cassé alors que le demandeur d’asile du Bangladesh se souvient du récent accident qui l’a empêché de marcher pendant plusieurs jours.

“J’étais sur un chantier de construction avec des outils et une poutre métallique est tombée sur ma jambe. Ça faisait tellement mal. J’ai de la chance qu’il n’ait rien cassé », dit-il.

Pendant des décennies, beaucoup de ceux qui, comme Rana, ont cherché refuge dans l’ancienne colonie britannique ont été contraints de se débrouiller dans des conditions extrêmement difficiles, allant de logements insalubres à des limites strictes aux activités quotidiennes.

La plupart des demandeurs d’asile à Hong Kong sont interdits d’emploi, il enfreignait donc techniquement la loi lorsqu’il a été blessé. Mais il sent que la situation financière désespérée de sa famille ne lui laisse pas le choix.

« Parfois, je dois travailler, même si je sais que c’est illégal », dit-il en croisant les bras avec une grimace.

Au lieu d’un travail rémunéré, chaque demandeur d’asile reçoit environ 40 dollars de Hong Kong (5 $) par jour pour la nourriture par le gouvernement via des cartes électroniques. Mais ce n’est qu’un peu plus que le salaire minimum horaire de 37,50 dollars de Hong Kong (4,82 $) pour les travailleurs de la ville.

L’allocation journalière est à peine suffisante pour s’en sortir, surtout dans ce qui était jusqu’à récemment le plus cher ville dans le monde.

‘Quel choix avons-nous?’

Avec la crise du coût de la vie plus sombre qu’elle ne l’a jamais été et l’inflation galopante qui a vu tout, de la nourriture à l’électricité et aux vêtements, devenir moins abordable, l’allocation que les demandeurs d’asile reçoivent est néanmoins restée gelée depuis 2014.

Selon une étude de l’Union des réfugiés à but non lucratif basée à Hong Kong, qui est dirigée par des réfugiés et des demandeurs d’asile, les prix de certains aliments de base ont doublé cette année. Une analyse distincte de l’ONG Justice Center a révélé que le prix moyen par kilogramme de laitue chinoise, un aliment de base local, a plus que quadruplé, passant de 5,70 dollars de Hong Kong à 24,90 dollars de Hong Kong (0,73 $ à 3,20 $). En septembre, le taux d’inflation à la consommation de Hong Kong a atteint son plus haut niveau depuis 2015.

Une mère et son fils dans une chambre
Akter est assise avec son enfant sur leur lit dans le petit appartement de la famille [Peter Yeung/Al Jazeera]

« Nous avons manqué de nourriture », déclare la femme de Rana, Akter*, en regardant la circulation frénétique en contrebas.

Le couple passe la plupart de son temps dans leur appartement exigu de 200 pieds carrés (18,6 mètres carrés) dans un immeuble délabré dans un quartier tristement célèbre pour ses «maisons-cercueils» – ainsi nommées en raison de leur petite taille. Leur appartement à l’un des étages supérieurs n’est accessible que par une cage d’escalier faiblement éclairée remplie de crottes de rat.

En bas, les rues sont une cacophonie de colporteurs et de commerçants vendant des produits du marché noir. Des femmes âgées démunies offrent leurs biens sur des nattes étalées sur le sol ; d’autres ramassent les ordures pour tirer un revenu du recyclage.

“Nous avons dû vendre des choses dans la maison”, explique Akter, dont le ton passe de la tristesse initiale à la pure exaspération. « C’est trop cher. Tout tout. Le gouvernement ne nous donne pas assez d’argent.

Après avoir été poussée à l’extrême il y a quelques années, Rana a commencé à travailler illégalement à temps partiel sur un chantier de construction pour joindre les deux bouts à la famille. Pourtant les risques sont énormes. En 2018, il a été envoyé dans un établissement correctionnel de Hong Kong pendant 13 mois après avoir été surpris en train de travailler, le séparant d’Akter.

En novembre dernier, Rana a repris le travail, avant d’être blessé lorsque la poutre est tombée sur sa jambe, le laissant temporairement incapable de marcher ou de travailler.

« Je ne veux pas faire ça. Mais quel choix avons-nous ?” dit-il, réfléchissant au choix entre enfreindre la loi ou laisser sa famille sans nourriture.

“La nourriture est si chère”

Pour Akter, 32 ans, la pression de s’occuper d’un enfant de deux ans et d’un enfant de six mois amène les choses à un tout autre niveau. Pourtant, elle se promène dans la pièce avec un but – pour nettoyer, ramasser des jouets et faire face à un certain nombre de problèmes que la journée soulève.

“Mes enfants sont très petits”, explique Akter, qui cuisine chaque jour un seul lot de nourriture dans une grande marmite en acier pour nourrir la famille de quatre personnes. « J’ai peur qu’ils ne mangent pas assez. Mais la nourriture est tellement chère. Nous n’avons pas les moyens d’acheter beaucoup de légumes.

Elle prépare généralement de grands plats de riz et, les jours meilleurs, fait mijoter du poulet et des œufs. La famille n’a jamais mangé dans un restaurant, dit le couple.

Une cuisine dans un petit appartement à Hong Kong
La famille vit dans un petit appartement dans un quartier connu pour ses soi-disant «maisons de cercueil» [Peter Yeung/Al Jazeera]

Akter a fui le Bangladesh en 2017 après avoir été violée et sa famille l’a renié. Hong Kong semblait être une terre d’opportunités, où elle pouvait recommencer à zéro, demander l’asile et gagner sa vie dans une mégapole mondiale. Mais cette nouvelle vie a mis du temps à s’adapter. Pendant les deux premières années, dit-elle, elle marchait dans les rues et pleurait simplement; elle a à peine mangé.

Rana, quant à lui, est un réfugié politique qui a fui le Bangladesh lorsqu’il a fait face à des menaces en raison de son implication dans la politique d’opposition. Il s’est retrouvé à Hong Kong en 2016. « Je ne peux pas rentrer chez moi », dit-il. “Mais je ne peux pas vivre comme ça.”

Le couple, qui s’est rencontré et est tombé amoureux à Hong Kong, a fait un effort pour se tailler une maison, en collant des photos d’êtres chers au mur.

Mais les conditions sont difficiles : les cafards se précipitent partout dans l’appartement d’une pièce – qui est juste assez large pour contenir leur lit dans le sens de la longueur – le long des rebords des casseroles et des poêles et entre les fissures du sol. Le linge est suspendu pour sécher juste au-dessus de leurs têtes car il n’y a pas d’autre espace.

« Je n’ai pas d’amis qui peuvent m’aider », dit Rana, avec un haussement d’épaules fatigué de ses maigres épaules et une expression vide sur son visage. “Nous sommes tous dans la même situation.”

Le statut des réfugiés

Malgré sa richesse, Hong Kong est l’une des villes les plus inégales au monde. Pour les demandeurs d’asile – une sous-classe vulnérable et marginalisée – il y a de moins en moins de moyens de survivre.

Hong Kong compte environ 14 000 réfugiés et demandeurs d’asile, dont la grande majorité est privée d’emploi. Alors que 143 pays et territoires ont accepté la Convention des Nations Unies de 1951 relative au statut des réfugiés et son protocole de 1967, Hong Kong n’est pas signataire de l’un ou de l’autre, adoptant à la place son propre «mécanisme de filtrage unifié» pour déterminer les demandes d’asile.

Cela signifie que ce n’est que lorsque les demandes de non-refoulement des demandeurs d’asile sont acceptées qu’ils peuvent demander un permis de travail de six mois. Mais de tels cas sont extrêmement rares : seuls 291 ont vu leur demande de non-refoulement acceptée depuis fin 2009, selon les derniers chiffres du Département de l’immigration, et le processus peut prendre des années.

Horizon de Hong-Kong
Jusqu’à récemment, Hong Kong était la ville la plus chère du monde [Peter Yeung/Al Jazeera]

Selon les données officielles, moins de 1% des demandes d’asile ont été fondées depuis 2014. Et 65% d’entre elles se produisent en appel, ce qui suggère qu’il y a des problèmes avec le processus initial.

Le résultat est que les réfugiés de Hong Kong sont piégés dans une pauvreté désespérée.

Le fossé est mis en évidence par le fait que la ville de 7,4 millions d’habitants compte simultanément plus de 125 000 millionnaires et 1,65 million de personnes vivant dans la pauvreté.

Alors que le quartier central des affaires de la ville est bordé de gratte-ciel scintillants, de restaurants étoilés au guide Michelin et de boutiques de mode haut de gamme, sur le trottoir en contrebas, des domestiques pauvres, sans nulle part où aller, passent leur temps libre à se détendre sur les lambeaux de cartons déchirés. .

Une société plus “bienveillante”

Les pressions croissantes ont presque culminé en catastrophe au début de cette année au milieu des achats de panique alors que les politiques strictes de la ville en cas de pandémie ont entraîné des pénuries alimentaires chez ParknShop, la seule chaîne de supermarchés où les réfugiés et les demandeurs d’asile à Hong Kong sont autorisés à dépenser leur subvention alimentaire, fournie par le Social Welfare Département. ParknShop ne vend pas de viande halal, ce qui exclut davantage les demandeurs d’asile musulmans déjà marginalisés comme Rana et Akter.

Une enquête publiée par Refugee Concern Network plus tôt cette année a révélé que 73 % des demandeurs d’asile avaient du mal à acheter de la nourriture et environ 60 % étaient incapables d’acheter d’autres produits de première nécessité, tels que des articles de toilette. La subvention gouvernementale pour les demandeurs d’asile n’autorise que les produits alimentaires. Par conséquent, les produits de première nécessité non alimentaires tels que les couches ne peuvent pas être achetés, ce qui laisse beaucoup de personnes dépendre des dons d’organisations caritatives locales.

Dans une rare touche de réconfort, Rana et Akter reçoivent du lait en poudre et des couches d’une organisation caritative locale depuis le début de la pandémie.

Une cuisine dans un petit appartement à Hong Kong
Diminution des réserves de nourriture dans la petite cuisine de la famille [Peter Yeung/Al Jazeera]

Au-delà du strict nécessaire alimentaire, d’autres pressions tout aussi sérieuses se font sentir. Les effets du changement climatique et de la chaleur extrême sont devenus de plus en plus tangibles dans l’appartement vieillissant de la famille alors qu’une chaleur record a frappé Hong Kong cette année – y compris certains des jours les plus chauds depuis le début des relevés en 1884. À son tour, la hausse du coût de l’énergie signifie que l’utilisation de la climatisation est encore plus coûteuse.

Après que les factures d’électricité ont explosé cet été, en partie à cause de l’invasion de l’Ukraine par la Russie et en partie à cause des températures plus chaudes, la famille a été forcée de quitter la maison pendant les heures de pointe pour se rafraîchir dans les bibliothèques publiques et les centres commerciaux, où ils ne peuvent pas se permettre de acheter n’importe quoi. “La climatisation est devenue trop chère à payer pour nous”, explique Rana. “C’était trop inconfortable de rester à la maison, même si nous ne faisions rien.”

Cette tempête parfaite d’aggravation des conditions signifie que les demandeurs d’asile comme Akter et Rana risquent de devenir une population oubliée dans la crise mondiale du coût de la vie.

Pour certains, les espoirs ont augmenté lorsque le nouveau directeur général de Hong Kong, John Lee – qui s’est engagé dans son manifeste électoral à forger une « société plus bienveillante » – a prêté serment en juillet.

Mais aucune amélioration ne s’est encore matérialisée pour Akter, Rana et leur jeune famille alors qu’ils luttent pour rester à flot. Au lieu de cela, ils rêvent d’avoir la possibilité de gagner leur vie.

“Je voudrais un avenir, je veux un avenir”, dit Rana, ses yeux enfoncés commençant à jaillir pendant qu’il parle. “Parce que maintenant je n’en ai plus.”

*Noms changés pour protéger la vie privée



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By pfvz8

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