Alors que Vicky Liu se préparait à rentrer chez elle en Chine pour célébrer le Nouvel An lunaire avec sa famille pour la première fois en plus de trois ans, elle se demandait à quel point cela aurait changé.

“La réponse est beaucoup”, a déclaré Liu, un étudiant de troisième cycle de 25 ans aux États-Unis, originaire de la ville de Qingdao, dans le nord-est de la Chine, à Al Jazeera.

Au cours de cette période, deux de ses grands-parents étaient décédés, deux cousins ​​s’étaient mariés et une troisième cousine était devenue mère. Les parents de Liu avaient également acheté une nouvelle maison, son partenaire de longue distance avait déménagé de Qingdao à Shanghai et le chien de compagnie de sa famille, Qiqi, était décédé.

Liu n’avait pas été là pour tout cela.

Elle a quitté la Chine en août 2019, quelques mois avant le les premiers cas de COVID-19 sont apparus dans la ville centrale de Wuhan.

Après avoir affirmé avoir réussi à éradiquer cette épidémie initiale, la plupart des gens en Chine s’attendaient à ce que les mesures visant à contenir le virus, y compris des verrouillages stricts, des tests de masse et des frontières fermées avec des quarantaines centralisées de plusieurs semaines pour les quelques arrivées internationales, soient temporaires.

Voyageurs portant des masques faciaux et des vêtements d'hiver devant l'entrée de la gare de Pékin.  Ils tirent des valises.
Les Chinois peuvent célébrer librement le Nouvel An lunaire pour la première fois en trois ans. Des millions de personnes se rendent dans leur ville natale pour passer les vacances en famille [Mark Schiefelbein/AP]

Au lieu de cela, les restrictions sont devenues une partie de la stratégie zéro COVID du président Xi Jinping, qui n’a été abandonnée que le mois dernier car elle a freiné la croissance économique et des milliers étaient descendus dans la rue frustrés par les limites de leur vie.

Liu n’aurait jamais imaginé qu’elle devrait dire ses derniers adieux à ses proches et assister à leurs funérailles par appels vidéo à 12 fuseaux horaires, mais avec la Chine presque coupée, c’est exactement ce qu’elle a fait. Fin 2021, elle s’est réveillée à 3 heures du matin un jour pour faire ses derniers adieux à son grand-père via le smartphone de sa mère. Elle a dû faire de même avec sa grand-mère quelques mois plus tard.

Ainsi, lorsque la Chine a abandonné presque toutes les mesures de contrôle de la pandémie dans une série de changements brusques de politique pendant quelques semaines en décembre, Liu et les milliers d’autres exclus de leur patrie ont sauté sur l’occasion de revenir.

“C’est une blague bien sûr”, a-t-elle ri au téléphone alors qu’elle atterrissait à Pékin avant de sauter dans un train pour Qingdao. “Mais je ne peux pas croire que je puisse réellement revenir en Chine de mon vivant.”

Jalons manquants

Liu n’est pas la seule à être ravie de pouvoir enfin embrasser ses amis et sa famille chez elle en Chine. Pour bon nombre des quelque 10 millions de Chinois qui vivent à l’étranger, ce Nouvel An lunaire – l’année du lapin – sera la première fois qu’ils verront leurs maisons et leurs familles depuis des années.

Certains, comme Liu, ont dû vivre avec la douleur écrasante de ne pas voir leurs proches avant leur mort, tandis que d’autres ont raté des moments clés comme la naissance d’un enfant.

Jason Jiang a quitté sa ville natale de la province du Jiangsu pour ouvrir fin 2019 un restaurant chinois au Cap.

L’homme de 31 ans avait prévu de revenir en 2020 lorsque sa femme a donné naissance à un petit garçon mais, à sa grande consternation, le coût d’un billet d’avion aller simple a grimpé au-dessus de 15 000 $ – plus que ce qu’il gagnerait en mois. Pire encore, parce qu’il s’était récemment remis du COVID, il s’est vu interdire d’entrer en Chine en vertu des règles strictes de Pékin sur l’entrée pour ceux qui avaient eu le virus.

“Ma femme m’a dit que ça allait, mais au fond de moi, je savais que non”, a déclaré Jiang, qui n’a pu voir son fils de deux ans que par le biais d’appels vidéo sur WeChat, la plateforme de messagerie chinoise. Al Jazeera.

Une femme en tenue de protection complète tient un échange à côté de la bouche ouverte d'un homme.  D'autres attendent derrière avec des masques..
Jusqu’à ce que les règles soient brusquement modifiées en décembre, les habitants de la Chine étaient confrontés à une série de restrictions dans leur vie quotidienne et étaient soumis à des tests de masse. [File: Mark Schiefelbein/AP Photo]

Dès la levée des restrictions, il a réservé son billet.

Le 11 janvier, il a atterri à l’aéroport de Nanjing. La femme et le fils de Jiang l’attendaient alors qu’il sortait du hall des arrivées.

Pour la première fois de sa vie, Jiang a entendu en personne de son fils les deux mots qu’il avait tant désiré entendre : « Baba » (Papa) ! Des larmes coulaient sur son visage.

Jiang s’est vite rappelé tout ce qu’il avait manqué. Il n’avait aucune idée de la couleur qui plaisait le plus à son fils, pas plus qu’il ne savait quelle berceuse l’apaiserait.

“Je sais que ces choses sont petites”, a-t-il déclaré. “Mais ils ont tellement de poids et ne pas pouvoir être ici au cours des deux dernières années pour voir cela est vraiment douloureux.”

Pourtant, réuni avec sa famille et à quelques jours du Nouvel An lunaire, Jiang dit que son voyage de retour a été “la meilleure chose qui lui soit arrivée” ces dernières années.

Cauchemar de trois ans

En Chine même, les gens ont également hâte de revoir leurs proches après qu’on leur ait dit de célébrer la nouvelle année « là où ils sont » ces deux dernières années à cause du COVID-19.

Cette année, alors que le gouvernement abandonne sa campagne pour « éradiquer le virus », des milliards de voyages devraient avoir lieu dans le cadre de la ruée vers les voyages du Nouvel An – sans doute la plus grande migration humaine annuelle sur terre. Pour beaucoup, la réunion porte une nuance de jubilation post-apocalyptique car une grande partie de la population a déjà contracté et récupéré du virus.

Cui Xia, une travailleuse migrante de Shenzhen, dans le sud de la Chine, rentre chez elle pour rejoindre sa famille pour le traditionnel dîner de retrouvailles du Nouvel An lunaire pour la première fois en deux ans.

“Mes parents ont presque 70 ans, et c’est tellement agréable de les voir cette année après que la peur du COVID a disparu”, a déclaré Cui, qui vient de la province du sud-ouest du Guizhou, à Al Jazeera.

Cui, son mari et ses deux parents se sont récemment remis du COVID-19.

“Nous allons allumer des feux d’artifice et cuisiner un grand repas pour dire au revoir à cette folle année passée”, a-t-elle déclaré avec enthousiasme.

Au milieu du soulagement et de l’excitation, cependant, les experts en santé publique mettent en garde contre le risque d’une augmentation des infections à coronavirus dans les zones rurales alors que les gens voyagent des villes vers leurs villes et villages natals. Sous-développés et à court de personnel, les établissements médicaux des zones rurales se préparent à une nouvelle vague de décès.

Une femme dans une gare de Shanghai marche avec ses bagages.  Il y a beaucoup d'autres passagers assis avec leurs valises.  Ils portent tous des masques.  La femme porte également un costume de matières dangereuses blanc
Les bordures ont été assouplies à un moment où les cas augmentent. Les experts ont averti que les voyages du Nouvel An lunaire pourraient semer une nouvelle vague d’infections [Aly Song/Reuters]

Plus tôt ce mois-ci, les autorités ont déclaré qu’environ 60 000 personnes étaient mortes du COVID-19 depuis la levée des restrictions début décembre et beaucoup pensent que le nombre est probablement beaucoup plus élevé.

Pour les Chinois, les restrictions ont peut-être disparu, mais le coronavirus les traque toujours.

“Les trois dernières années ont été un cauchemar et c’était peut-être fini, mais qui sait ? Le COVID n’est toujours pas terminé au moins », a déclaré Liu.

By pfvz8

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